Energía solar más eficiente imitando a los girasoles

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Una vez más el ser humano se inspira en la naturaleza para diseñar tecnología. Un equipo formado por investigadores del MIT y de la Universidad RWTH de Aachen, en Alemania, han descubierto cómo aumentar la eficiencia de las plantas de energía solar. El diseño está inspirado en los paneles solares de la naturaleza: los girasoles.

Algunas plantas de energía solar, además de los paneles solares que producen energía, cuentan con un sistema de espejos que refleja la luz del Sol. Estos reflejos se dirigen hacia una torre central que convierte el calor en electricidad. El problema de este tipo de plantas es que necesitan una gran cantidad de espacio para ser eficientes (o rentables, según se mire). Por ejemplo, en California se está construyendo una de estas plantas y ocupará unas 4.000 hectáreas, más de cuatro veces el tamaño de Central Park.

Alexander Mitsos, profesor de ingeniería mecánica en el MIT y director de la investigación, explica que han desarrollado un modelo informático para evaluar la eficiencia en la colocación de los espejos que reflejan la luz y descubrieron que la organización de espejos más eficiente tiene el mismo dibujo en espiral que aparece en la cabeza de un girasol. Con esta disposición, se podría acercar los espejos unos a otros, reduciendo al mínimo la sombra. De este modo, se podría aumentar la energía que la planta genera.

El descubrimiento tiene su importancia, ya que, si se quiere usar la energía solar de forma masiva, se necesitarán grandes extensiones de terreno, así que hacer un mejor uso de ese espacio será esencial en el futuro.

A través de la aplicación de la biomimética (la imitación de la naturaleza en innovaciones de diseño) se puede solucionar una de las mayores barreras al desarrollo de la energía solar. Los girasoles llevan perfeccionando su propia tecnología desde hace milenios.

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